Review: Lil Wayne bounces back with “Tha Carter V”

The  highly  anticipated  Tha  Carter  V,  rumored  to  be  Lil  Wayne’s  last  project,  has  been  released  after  almost  five  years  since  the  first  announced  release  date.

After  a  long  and  unapologetic  beef  between  Wayne  and  Cash  Money  Records  boss,  Birdman,  that  included  a  lawsuit,  a  suspicious  tour  bus  shooting,  and  several  diss  tracks,  Tha  Carter  V  was  released  on  Sept.  28,  the  day  after  Wayne’s  birthday.

In  the  rap  universe,  Birdman  has  famously  held  Tha  Carter  V  hostage  from  release  due  to  a  Civil  War  of  sorts  with  Wayne.  Wayne  signed  to  Birdman  when  he  was  very  young,  creating  Young  Money  Records. Young Money Records has become a juggernaut in the rap scene, led by Wayne, and major signees Drake and Nicki Minaj.

Wayne  accused  Birdman  of  cheating  him  out  of  millions  of  dollars  as  part  of  Birdman’s  subsidiary  label,  and  filed  a  lawsuit  that  would  make  Wayne’s  Young  Money  Records  independent  from  Birdman’s  Cash  Money  Records.  In  that  time,  Birdman  refused  to  allow  the  release  of  Tha  Carter  V,  leaving  Wayne  in  a  stalemate.

In  June 2018,  Wayne  earned  that  independence,  and  released  Tha  Carter  V  just  three  months  later.  While  many  Wayne  fans  would  have  liked  the  album  to  come  sooner  rather  than  later,  the  quality  and  quantity  of  the  album  improved  vastly  due  to  the  long  wait.  Some  songs  were  finished  years  ago,  while  others  were  supposedly  finished  just  weeks  before  the  album  was  released.  In  the  ever  changing  sound  of  hip-hop,  five  years  of  material  makes  for  plenty  of  song  variety.  Wayne  had  plenty  of  tracks  to  choose  from  to  put  on  the  album,  with  a  variety  of  different  sounds  and  styles  throughout  his  and  the  featuring  artists’  careers.

For  example,  the  intoxicated,  “Let  It  Fly”  featuring  Travis  Scott  sounds  like  something  that  was  created  in  the  same  headspace  that  Scott’s  Rodeo  was  recorded  in  2015.

Another  song,  “Start  This  S***  Off  Right,”  seems  to  be  a  throwback  from  the ‘90s,  especially  considering  that  it  features  longtime  Wayne  affiliate,  Mack  Maine,  and  early  2000s  R&B  singer,  Ashanti.

The  album  starts  off  on  an  emotional  note,  with  “I  Love  You  Dwayne,”  a  voicemail  from  Wayne’s  mother  proclaiming  her  love  and  support  for  her  son.  It  is  followed  by  “Don’t  Cry,”  a  dark  and  atmospheric  track  about  the  reality  of  mortality,  featuring  the  late  rapper,  XXXTENTACION,  who  was  lost  to  gun  violence  in  June  at  the  age  of  20.

After  the  emotional  start,  Wayne  gives  us  more  traditional  sounding  Wayne  on  “Dedicate,” then  “Uproar,”  a  braggadocious  banger.  Over  the  years,  Wayne  has  been  notorious  for  clever,  raunchy  lyrics  that  will  make  the  listener  laugh  out  loud,  and  he  delivers  on  these  tracks.  Wayne  states  his  importance  to  the  new  wave  of  rappers  and  his  impact  on  rap  in  general  on  “Dedicate,” then  gives  a  glimpse  of  the  young,  hungry  Wayne  from  his  early  2000s  mixtape  days  that  his  fans  know  and  love  on  “Uproar.”

A  major  highlight  on  the  album,  “Mona  Lisa”,  featuring  Kendrick  Lamar,  is  a  lyrical  exercise  between  Wayne  and  the  Compton  rapper.  This  track  paints  a  picture  of  a  woman  who  is  using  men  for  Wayne’s  benefit.  Kendrick  raps  from  the  perspective  of  one  of  the  victims  of  these  crimes,  in  a  panic-stricken,  fearful  voice,  similarly  to  what  we  have  seen  on  his  2015,  To  Pimp  a  Butterfly.

Wayne  has  his  fair  share  of  attempts  at  radio-hits  on  the  album  with  “Dark  Side  Of  the  Moon”  featuring  Young  Money  signee,  Nicki  Minaj;  “What  About  Me”  featuring  Sosamann,  and  the  daddy-daughter  duet,  “Famous”  featuring  his  daughter,  Reginae  Carter.

“Dark  Side  Of  The  Moon”  shows  a  softer  side  of  Wayne,  with  vocals  from  Nicki  Minaj  that  play  a  good  counterpart  to  Wayne’s  rough  voice.  “What  About  Me”  is  one  of  the  low  points  of  the  album,  as  Wayne  tries  his  hand  at  an  obvious  radio-hit  over  a  sickening  sweet  beat  with  a  very  lackluster  feature  from  Sosamann.  However,  “Famous”  is  a  highlight  on  the  album.  Reginae  Carter  gives  beautiful  vocals  on  the  chorus  to  pair  with  her  father’s  hard-hitting  lyrics  about  the  positive  and  negative  sides  of  fame.

Some  of  the  best  songs  on  the  album  come  with  Wayne’s  faith  in  mind.  “Took  His  Time”  is  a  track  about  Wayne’s  talents  and  how  “God  took  his  time  when  he  made  [him]”.  Just  a  few  tracks  later  on  “Demon”,  Wayne  raps  about  the  demons  in  his  life being  money,  women  and  even  himself,  over  a  gorgeous  soul  sample.

One  of  the  most  enlightening  songs  on  the  album  is  “Dope  New  Gospel”  featuring  Nivea.  Wayne  raps  about  keeping  himself  level-headed,  despite  the  struggles  and  inner  conflicts  he  has  endured  throughout  his  life.  This  song  gleams  positivity  over  a  glorious  gospel  sample,  with  soft,  calm  vocals  from  Nivea  on  the  chorus.

The  outro,  “Let  It  All  Work  Out”  is  a  reflective  track  about  Wayne’s  life  that  sample’s  Sampha’s  vocals  from  his  2013  song  “Indecision.”  The final verse on the song is the  hardest  hitting  verse  on  the  entire  album,  where  Wayne  details  his  suicide  attempt  at  12  years  old,  after  his  mother  would  not  allow  him  to  join  Cash  Money  Records.  If  Tha Carter V  is  Wayne’s  farewell  album  to  hip-hop,  then  he  gave  the  perfect  final verse  to  leave  on.

While  Wayne  is  not  the  same  artist  he  was  during  his  2000s  mixtape  run,  and  no  rapper  may  ever  be,  he  gives  us  a  more  mature  Wayne  than  we  have  seen  before on Tha Carter V.  While  23  songs  at  just  over  90  minutes  is  quite  long,  Wayne  gets  a  pass  due  to  how  long  overdue  this  album  is.

Tha  Carter  V  effectively  shows  his  strength  in  lyrics  and  melody,  while  maintaining  mostly  mature  themes  on  what  is  rumored  to  be  his  last  album.

Wayne  is  one  of  the  biggest  influencers  the  genre  has  ever  seen,  and  he  certainly  reminds  us  that  with  Tha  Carter  V.

Joe Tomlinson

Joe Tomlinson is the Assistant Managing Editor for the TCC Connection. You can reach him via his e-mail: joseph.tomlinson@tulsacc.edu.